Selama perjalanan ajaib tahun lalu ke Final Piala Stanley, netminder Rusia Dallas Star Anton Khudobin dengan cepat muncul sebagai favorit penggemar berkat penyelamatannya yang memukau di atas es dan penampilan yang sama menawannya setelah pertandingan. Kepahlawanan di playoff Khudobin adalah bagian dari alasan mengapa Stars merasa lebih nyaman mengandalkan Khudobin musim mendatang ini. Di masa lalu, dia pernah bergabung dengan Ben Bishop, yang absen musim ini karena cedera lutut. Namun menurut sebuah cerita di The Athletic (sub. Req.), Khudobin – atau “Dobby,” demikian dia dikenal oleh para penggemar – hampir tidak berhasil kembali dari Rusia untuk awal musim NHL 2020-2021, yang dimulai malam ini.

Pertama, ada cedera tangan yang menyebabkan sulitnya rehabilitasi pasca musim. Kemudian, kiper itu terjangkit COVID-19, dan gejalanya sama sekali tidak ringan. Akhirnya, ketika virus melonjak di Dallas, penundaan imigrasi dan rencana Rusia untuk membatalkan penerbangan ke Amerika Serikat hampir membuat Dobby terdampar.

Berikut beberapa sorotan dari kisah liar tersebut:

Menjelang Tahun Baru, visa Khudobin masih belum disetujui, dan Rusia bersiap untuk menutup penerbangan ke AS setelah 31 Desember. Penerbangan tidak akan dilanjutkan hingga 10 Januari – tiga hari sebelum musim dimulai.

“Jika saya tidak mendapatkan paspor saya pada tanggal 30th atau 31st atau apapun, saya tidak akan sampai di sini (di Dallas) sampai sekarang, ”kata Khudobin kepada The Athletic. “Jadi saya panik.”

Visa akhirnya diterima pada 31 Desember pukul 5 sore, dan Khudobin mengejar penerbangan berikutnya – dan mungkin yang terakhir – dari Rusia. Setelah dia mendarat di AS, Dobby harus dikarantina selama tujuh hari wajib dan mengembalikan empat tes COVID-19 negatif sebelum dia dapat bergabung kembali dengan Stars. Itu berarti Khudobin melewatkan tiga latihan pertama tim. Kemudian, Jumat lalu, Stars mengumumkan wabah baru. Enam pemain dan dua anggota staf dinyatakan positif, dan Stars menutup fasilitas mereka. Sejak itu, pemain 13 Bintang tambahan telah tertular virus, terbanyak dari tim NHL mana pun.

Meski sebagian besar atlet yang terjangkit COVID-19 memiliki gejala ringan, Khudobin tidak seberuntung itu. Dia mengatakan banyak pemain hoki di Rusia terjangkit virus di luar musim dan relatif baik-baik saja, tetapi pertarungannya sulit:

“Ini tidak mudah. Aku akan memberitahumu sekarang, itu tidak mudah, ”kata Khudobin. “Pertama-tama, sulit bernapas. Aku tidak terlalu buruk; seperti, mereka tidak harus memberikan saya tangki oksigen. Saya bernapas normal. Tetapi jika Anda naik ke lantai atas ke lantai dua atau tiga, Anda akan mengatur napas. Anda akan menjadi, seperti, (terengah-engah). Sulit. Ketika saya mulai bermain skating, tidak mudah selama seminggu. Tapi selain itu, tidak ada yang benar-benar gila. ”

Khudobin mengatakan bahwa melewati pertempurannya dengan COVID-19 lebih merupakan permainan menunggu, seperti yang telah dialami banyak orang. Tapi efeknya melampaui tiga minggu dia mengalaminya.

“Saya kehilangan rasa dan (bau) saya,” kata Khudobin. “Aku kehilangannya selama, seperti, satu setengah bulan. Kapanpun Anda makan, Anda tidak merasakan apa yang Anda makan. Seperti, jika Anda makan kentang tumbuk, Anda bahkan tidak tahu apakah itu kentang tumbuk. Anda makan apa saja, Anda tidak tahu apa yang Anda makan, sejujurnya. Maksud saya, Anda tahu apa yang Anda makan tetapi Anda tidak bisa mencicipinya. Saat berlatih, itu sulit. ”

Sementara keping turun pada musim NHL malam ini, Bintang Dallas tidak akan mengambil es sampai setidaknya 19 Januari.